1945 年北卡農夫 Thomas Lee 與 Tinie Causby 的雞隻, 因為低空飛行的軍機而減產或死亡的控訴案。

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1903年12月17日,在北卡羅萊納州一個刮著風的海灘上,在不到100秒的時間內,萊特(Wright)兄弟證明了比空氣重的自行推動交通工具是能夠飛行的。在瞭解了這激動人心的一刻所帶來的重大意義後,人們隨即爆發出對這項載人飛行新技術的興趣,同時一大批發明家們開始在這個基礎上,開始新的發明和創造。

萊特兄弟發明飛機的時候,美國的法律認為擁有土地的人不只擁有土地的表面,也擁有低到地面以下到地核,高至地面「以上無限高度」的空間。對此,學者們為了該如何完善詮釋這個從塵土延伸到天堂的權利觀點,絞盡腦汁抓耳撓腮了許多年。難道這意味著你能擁有天上的星辰嗎?你能起訴那些經常會飛過你頭頂的天鵝嗎?

隨著飛機的到來,這條深入傳統,被美國以往最重要的法律思想家們所確認的原則,有了麻煩。如果我的土地所有權能夠高升到天堂,那麼該怎麼對待飛過我土地上空的聯合航空班機?我是否有權將它驅逐出我的土地?我能不能跟達美航空(Delta Airline)簽一份全權授權書?我能不能把我的土地所有權拍賣來判定它的價值?

到了1945年,這些問題被提上了法院。北卡羅來納的兩位農人Thomas Lee和Tinie Causby 因為空軍戰機低飛而導致農場雞隻減少(顯然,那些雞群是因為受到驚嚇在驚慌失措的撞上倉庫牆壁才至死的),對政府提出了非法侵入他們土地的控訴。那些飛機當然沒有接觸到他們的土地。但如果按照Blackstone, Kent和Coke所說的,他們的土地所有權高到地面「以上無限高度」的話,那麼政府的確是非法侵入了他們的土地,因此,Causby兩人要求政府停止這麼做。

高等法院同意受理Causbys一案。國會已經宣稱空中航線為公用的,但如果一個人的土地財產權真的能夠直達天堂的話,那麼國會的聲明已經違反憲法,同時是對財產不做補償的「掠奪」。法院承認「習慣法(common law)」裡把土地所有權延伸無限到宇宙之內是一個極古老的教條」。但是Douglas法官對古老的教條沒有耐心。他在寫給法院的信裡,只用了一段話,就把幾百年來的財產法給刪除,在現代世界裡,這樣的教條不應存在。正如國會所宣稱的,天空是公共的交通通道。如果這不成立,每個橫貫大陸的航線將面對無數非法入侵的訴訟。常理反對這個觀點,因為這樣的空間私人佔有將會造成空中交通堵塞,嚴重影響空中交通管理以及大眾利益的發展,而且將只有公眾合法的所有權改變為私人佔有。

「常理反對這個觀點」。

法律通常就是這麼運作的。雖然常常不是這麼突然或者沒有耐心,但最終就是這麼運作。不拖拖拉拉是Douglas的作風。其他法官也許會在絮絮叨叨,長篇累櫝之後得到與Douglas僅僅用一句話所表達的一樣的結論「常理反對這個觀點」。 但不管是長篇大論還是短小精悍的文字,我國的「習慣法」(或譯普通法)聰明之處在於法律能夠根據當時的科技調整。法律在調整的同時也變化著。在一個時期曾經堅如磐石的觀念在另一個時期就化為齏粉。

或者至少,這是當變化的對立面沒有強大的力量的時候,事情是該如此發展的。 Causb們不過是農場主人。雖然毫無疑問他們對越來越多的空中交通對他們造成的損失感到氣憤,但很難能夠團結起這世界上像他們這樣的人,來阻止面對的萊特兄弟帶來的觀念和科技的變化。萊特兄弟讓飛機散入人類的科技基因庫中,就像是如同雞舍裡四處散播的病毒。農場主們發現自己被萊特兄弟的技術所帶來的合情合理的東西所包圍。他們可以站在農場裡,手裡抓著死去的雞,對著那些新潮的技術揮舞拳頭,他們可以找他們當地的議員,甚至上訴法院。但到了最後,在其他人看起來是「顯然的」力量:常理的力量終將戰勝。他們的「私人利益」不能阻擾一個明顯的公眾利益。

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